Saddle Skedaddle

Saddle Skedaddle: SNP-partner voor verre fietsreizen Interview

Door Roel van den Eijnde

De meeste groepsreizen van SNP worden begeleid door eigen reisbegeleiders. Maar soms zoeken we ook samenwerking met internationale partners. Zo voert het Engelse Saddle Skedaddle in samenwerking met SNP sinds deze zomer vijf verre en avontuurlijke fietsreizen uit. Een interview met medeoprichter, eigenaar én reisbegeleider Andrew Straw (52).

Jullie bestaan nu ruim 20 jaar. Hoe is het allemaal begonnen?

In 1995 fietste ik met een paar vrienden een jaar lang door Zuid-Amerika. Echt een reisplan hadden we niet, als we onderweg maar genoeg leuke meiden zouden tegenkomen. Niemand van ons had ook een baan. Eigenlijk wisten we gewoon niet zo goed wat we met ons leven wilden. Op 4.500 meter kwamen we vast te zitten in een sneeuwstorm. Twee dagen lang brachten we door in een tent met praten over de liefde en het leven en wat we in vredesnaam zouden doen als we terug in Engeland zouden zijn. Weet je wat, dachten we, waarom beginnen we niet gewoon een eigen reisbureau voor fietsreizen? Dan gaan we hetzelfde doen als nu en verdienen we er ook nog geld mee. En zo ontstond Saddle Skedaddle.

Saddle Skedaddle...

Ja! Goed hè? Zoiets ontstaat spontaan, onder invloed van veel drank. Na de trip door Zuid-Amerika wilden we ons inschrijven voor een beurs, maar we hadden geen bedrijfsnaam. Lukraak riepen we wat kreten die we uit fietsbladen haalden. Ik schreeuwde saddle en een vriend riep meteen skedaddle. Dat was hem! De term skedaddle wordt ook echt gebruikt in Noord-Engeland, Amerika en Canada. Het betekent zoiets als: ´snel vertrekken´. Of: ´snel op weg gaan´.

Welke reizen voert Saddle Skedaddle uit voor SNP?

Vijf verre reizen: in China, India, Laos, Chili en Argentinië en Peru. Allemaal zogenaamde Cycling Adventures, avontuurlijke fietsreizen die lastig in één bepaalde categorie zijn te plaatsen. Deelnemers hebben interesse in avontuurlijk fietsen én cultuur. Ze willen op een reis best een aantal tempels bezoeken, maar niet álle tempels. En ze zijn niet super getraind, maar gewoon sportief en avontuurlijk. Af en toe een dagje wandelen is ook prima. Deze internationale groepen bestaan meestal uit zes tot veertien mensen, in leeftijd tussen de 45 en 55 jaar.

Je leidt het bedrijf samen met Paul Snedker. Hoe hebben jullie elkaar ontmoet?

We kenden elkaar van school. Ik studeerde bedrijfskunde, hij luchtvaarttechniek. Samen met wat andere vrienden hebben we die reis door Zuid-Amerika gemaakt. We zijn nu zakenpartners, maar ook nog steeds vrienden. Dat zegt wel wat.

Vertel eens iets meer over die eerste periode

Toen we begonnen, stond er alleen een fax en een antwoordapparaat in een slaapkamer. Geld voor promotie hadden we niet. We kregen £ 250 van een liefdadigheidsinstelling, genaamd de Prince´s Trust. Voor dat geld kochten we een diaprojector en een scherm en gingen we verschillende lokale pubs langs om te vertellen over onze reizen. Daarnaast leende ik £ 250 van mijn moeder, zodat we een reisbeurs in Londen konden bijwonen om onze reizen te promoten. Nu je het zegt, ik ben haar nog steeds £ 250 schuldig!

Kun je jullie eerste georganiseerde reis nog herinneren?

Paul en ik gidsten zelf. We zochten wat mensen bij elkaar en gingen op reis door Zuid-Amerika. Het was een superavontuurlijke trip. Na Zuid-Amerika kwam de Picos de Europa erbij en daarna Italië. En langzamerhand breidde het aanbod zich uit. Nu zijn we grootste fietsreizenspecialist van Groot-Brittannië.

Heb je zelf nog tijd om reizen te begeleiden?

Te weinig helaas, maar af en toe doe ik dat nog wel. De meeste tijd gaat zitten in researchtrips; het ontwikkelen van nieuwe reizen. Ik ben zelf onlangs in Borneo geweest, een schitterende nieuwe bestemming! Ik heb ook een video van deze reis gemaakt. Alle reizen hebben tegenwoordig een video, dat is heel belangrijk voor het gevoel dat we willen overdragen.

Waar kun je volgens jou het mooiste fietsen?

Oh, in ieder land zijn wel plekken waar je mooi kunt fietsen. De infrastructuur is vaak het grootste struikelblok. Soms is het lastig om zaken aan elkaar vast te knopen. Dan is er ergens wel een hotel, maar vervolgens een hele tijd niet. Dat moet je op zien te lossen. Pakistan is bijvoorbeeld prachtig, maar ook heel moeilijk qua hotels en overige infrastructuur. Jordanië hetzelfde verhaal. Jordanië is wel een bestemming voor de toekomst hoor. Een geweldig mooi land. Zo zijn we altijd op zoek naar nieuwe bestemmingen.

Waar moet een nieuwe reis aan voldoen?

Goede accommodatie, of in ieder geval schone accommodatie. Dat is niet altijd mogelijk en kan ook een deel van de charme van een reis zijn. Deelnemers vinden het ook wel leuk als het een beetje basic is, het hoeft echt niet perfect te zijn. Op Borneo bijvoorbeeld heb je schitterende nationale parken, maar de accommodatie is erg eenvoudig. Maar juist dankzij die accommodatie zie je wel de apen en andere dieren voor je deur langs wandelen. Wat is dan belangrijker?

Wat is je eigen favoriet in de reizen die jullie voor SNP uitvoeren?

Chili en Argentinië. Die landen zijn misschien niet zo kleurrijk als bijvoorbeeld Peru, maar de indrukwekkende landschappen zijn er onovertroffen. De mensen zijn er ook ontzettend vriendelijk. En ze hebben er geweldige steaks. In combinatie met een goed glas Malbec is dat een onverslaanbare combinatie.

Denk je wel eens terug aan de begintijd van Saddle Skedaddle?

Ik verlang soms terug naar de dagen waarop ik als reisbegeleider kon zeggen: ´Dat leuke restaurantje is net om de hoek. Of over de volgende heuvel, bij de derde boom links.´ Zonder dat je meteen het exacte aantal kilometers, de hoogtemeters en de coördinaten bij de hand hebt. Soms denk ik wel eens dat mensen meer om zich moeten kijken in plaats van de hele tijd op hun gps of kilometerteller te zitten turen. Maar tegelijkertijd is het ontzettend leuk om te ervaren hoe enthousiast mensen zijn als ze op reis gaan. Als ik goede reacties over een fietsroute krijg, dan heb ik de rest van de dag een grote glimlach op mijn gezicht. Dat is onbetaalbaar!