Bikkeltochten Wie durft het aan

Stijgen en dalen

Duizend meter stijgen en duizend meter dalen. Met rugzak. Per dag meer dan twintig kilometer lopen over smalle paden, gruishellingen en rotsen. Doordringen in afgelegen berggebieden op flinke hoogte. Écrins en Corsica: nieuwe zware wandeltochten door oude berggebieden. Wie durft het aan?

Individuele trektochten door de Écrins en op Corsica
Tweeënhalf uur onderweg en een kilometer geklommen. Nog honderd meter omhoog over steil steengruis tot aan de Col des Grangettes. Stevige bergschoenzolen zoeken naar grip. Adem verdiept zich met elke stap. Rugzakbanden en beenspieren spannen aan. Een rotskruipertje kijkt toe. Op 2684 meter hoogte wacht nieuw uitzicht. En hoe! Beneden spiegelt het blauwe Lac de l’Eychauda in de zon. In de hoogte glijden zes enorme lammergieren over het blinkende ijs van de Glacier de Séguret-Foran. Adembenemend. Welkom in de wilde schoonheid van de Écrins, het meest ongerepte deel van de Europese Alpen. 

Woest en weelderig
De bergen van de Écrins in de Franse Alpen ten zuidoosten van Grenoble vormen een uitgelezen gebied voor echte die hards. De achtdaagse trektocht die SNP hier uitzette, loopt van noord naar zuid langs het centraal gelegen massief van de Barre des Écrins: 4102 meter puur graniet bedekt met gletsjers. Naast deze absolute topper kent het massief nog twintig andere pieken boven de 3500 meter. De verijsde harde kern torent uit boven zogenoemde terres noires: bergen van snel eroderend zwart, grijs en bruin kalksteen. Sauvage! Wind en water, hitte en kou: onder invloed van de elementen is het woeste landschap van de Écrins continu in beweging.
Op kale, winderige bergpassen in het hooggebergte ben je alleen met gemzen, gieren en kraaien. Vandaar daal je af naar weelderige dalen met koel beukenbos, ruisende lariksen en bonte bloemenweiden. Afwisseling ten top. De trektocht doorkruist het nationale park van de Écrins, het grootste nationale park van Frankrijk. Het gebied biedt bescherming aan niet minder dan 64 soorten zoogdieren en 210 verschillende soorten vogels. Met 37 paren vormt de Écrins de thuisbasis van de grootste populatie steenarenden van Frankrijk. In de naar alle windrichtingen lopende valleien en op de grote diversiteit aan bodems in het gebied ontstonden vele mini-microklimaten. Hier gedijen meer dan 1800 verschillende plantensoorten, waarvan meer dan achthonderd met een beschermde status.
De Écrins staat bekend om de vele uren zon. De zuidelijke ligging - hemelsbreed 110 kilometer ten zuiden van de Mont Blanc - zorgt voor een stabiel, droog en zonnig bergklimaat. De zon schijnt er zelfs vaker dan aan de Côte d’Azur. Als in de zomer de weiden aan de Côte d’Azur verdrogen, trekken herders met grote kuddes schapen naar de sappige bloemenweides in de Écrins. Zo houden ze de eeuwenoude cultuur van de transhumance levend. 

Klimmersparadijs
SNP-wandelspecialist en reisleider Jaap Miltenburg doorkruiste begin september de Écrins. Volgens hem is deze nieuwe individuele tocht een must voor sportieve wandelaars die van aanpakken houden. Leeftijd is daarbij geen graadmeter. Jaap: ‘Bij mijn laatste groepsreis liepen zowel wandelaars van 28 als 69 mee. Ze deden niet voor elkaar onder. Voor ervaren bergwandelaars met een goede conditie is deze tocht prima te doen. Hij is vergelijkbaar met de al langer bestaande SNP-tour om de Mont Blanc, maar dan zwaarder (niveau 4). Je maakt de doorsteek van 110 kilometer helemaal lopend, zonder transfers. Dat betekent lange wandeldagen en af en toe op je tandvlees bijten. We volgen grotendeels het lange afstandswandelpad GR 54, maar kiezen op bepaalde trajecten voor mooiere, meer hooggelegen passen. Het is een doorgaande route, dus je bent regelmatig alleen. De paden zijn gemarkeerd, maar bij mist of sneeuwval moet je kunnen navigeren met kaart, kompas en hoogtemeter. Gletsjers steek je niet over, maar hoog in de bergen passeer je regelmatig sneeuwvelden. Een bikkeltocht pur sang.’
SNP zorgt bij de reis voor een goede omlijsting. De hoofdbagage wordt, op één overnachting in een berghut na, vervoerd. Die nacht slaap je op een gezamenlijke slaapzaal. De overige nachten rust je uit op een eigen kamer met douche en toilet in een sfeervol hotel of gîte. Bijvoorbeeld in hotel Edelweiss in La Grave, een gemoedelijk bergdorpje met zicht op La Reine Meije, zoals de bijna vierduizender hier koninklijk en respectvol wordt genoemd. De Nederlandse Marlon en de Schot Robin bieden bon vivants sportifs alles wat sportieve levensgenieters nodig hebben: sauna, goed eten en goede Franse wijn.
Verder op de tocht verblijf je in het door steile wanden van zwart graniet omgeven gehuchtje Ailefroide, aan de voet van de Mont Pelvoux (3914 meter). In de relaxte sfeer van dit klimmersparadijs neem je een rustdag of wandel je naar de ijsstromen van twee gletsjers die op 1950 meter hoogte samenkomen vanaf de Barre des Écrins: de Glacier Noir - die verborgen ligt onder een dikke laag zwart gruis - en de spierwitte Glacier Blanc, de grootste gletsjer van de Écrins. 

Het Huis der Reuzen
Dit soort bikkeltochten zijn niet nieuw voor SNP. Oorspronkelijk ging bijna elke SNP-reiziger naar natuurlijke hoogtepunten op jacht. Nu kun je ook bijkomen van een ‘zware’ maaltijd in Toscane, zweten in een sauna op de Finse Taiga of je spieren ‘spannen’ tijdens een yogareis naar Tsjechië. Binnen het echte werk hebben wandelaars de keuze uit een mooie selectie actieve bergtochten die al jaren inspireren om eropuit te trekken. Zowel individueel als in groepsverband. Klassiekers zijn, naast de al genoemde Tour de Mont Blanc (niveau 3-4), bijvoorbeeld de rugzaktrekking langs spectaculair gelegen berghutten in de Karwendel (niveau 4), zonder twijfel een van de mooiste bergwandelgebieden van Oostenrijk. De wildheid, diepe insnijdingen en uitzonderlijk steile noordhellingen in dit gebied maken indruk op zelfs de meest ervaren bergwandelaar.
Dé top onder de klassiekers is de rugzaktrektocht door Jotunheimen, het Huis der Reuzen (niveau 3-4). Hier trek je met je bagage op je rug door de ruigste bergen en beklim je de hoogste toppen van Scandinavië: Galdhøppigen en Glittertind. Onderweg trotseer je rotspieken en blokkenvelden, ijzige meren en sneeuwvelden. Gezellige fjellstues bieden comfortabel onderdak. Eén nacht stook je zelf de kachel, tap je beekwater en kook je een eigen potje in een zelfbedieningshut met proviandvoorraad. 

Corsica GR-20, Pad der paden
Een nieuwe bikkeltocht in het programma - de GR20 op Corsica - is volgens internationale beschrijvingen niet de minste. Integendeel. ‘Pad der paden, mooiste wandelpad van Europa, beroemdste meerdaagse wandeling ter wereld’: over de Grande Randonnée nummer twintig hangt een bijna mythische sfeer. Zij die hem al liepen, raken niet uitgesproken over hoe ze afzagen in een bijna buitenaards aandoend landschap van eindeloze keienvelden, woest oprijzende granieten zuilen en ruige bergkammen. Wie heeft dit wandelinstituut niet op het verlanglijstje staan?

Bedwelmende geur
Gevormd door het typische eilandklimaat toont de natuur op Corsica zich met een ongekend ruige en zeer afwisselende schoonheid. Wilde varkens scharrelen in bossen van steeneik, beuk en tamme kastanje. Bergdorpen liggen verscholen tussen oude pijnbomen. Wandelend door de uitgestrekte maquis ruik je de bedwelmende geur van dit kruidachtige struikgewas dagen later nog in je kleren. De geur van vrije natuur. Klim na klim wacht de wandelaar een magnifiek uitzicht over een volledig nieuw landschap van woeste toppen, diepe kloven, meertjes en azuurblauwe zee. Met één blik verdwijnt alle moeheid. 

Circus van de eenzaamheid
Hoe zit de tocht in elkaar? SNP-reisleider en wandelspecialist Jaap Miltenburg: ‘De GR-20 loopt van zuidoost naar noordwest, dwars door het Parc Naturel régional de Corse en bestaat uit vijftien etappes van gemiddeld tien kilometer. Wij hebben dit grote avontuur opgedeeld in twee afzonderlijke reizen van acht dagen: de GR-20 zuid en de GR-20 noord. Liefhebbers kunnen beide trajecten ook aansluitend boeken. De meeste reisgidsen beschrijven de tocht van noord naar zuid. Wij lopen hem andersom. Dat heeft twee voordelen. Het zuidelijke deel, van Conca naar Vizzavona, loopt over minder zwaar terrein door een lager deel van de bergen. Het vormt een perfecte aanloop voor het ruige, steile en hooggelegen noordelijke traject, van Vizzavona naar Asco. Daarnaast heb je bij deze wandelrichting de zon steeds in de rug.’

Slapen in herdershut
Op het zuidelijke traject van 65 kilometer klim je over rotsen naar de top van de Monte Alcudina (2134 m) voor waanzinnige uitzichten op de kustlijn van Corsica en de haarscherpe rotspunten van de Aiguilles de Bavella. Een volgend hoogtepunt is de doorsteek over het Plateau de Coscione, de grootste hoogvlakte van Corsica. Hier wandel je door een mix van maquis, zompig grasland en waterstroompjes tussen paarden en wilde varkens. In de sfeer van de open vlakte overnacht je in een herdershut aan de rand van het plateau.

Koninginnen-etappe
In het noordelijke traject (70 kilometer) geldt de bizarre klautertocht door de Cirque de la Solitude als de absolute koninginnenetappe. Langzaam klim je door de weidse en groene Valle d’Asco naar de 2183 meter hoge Col Perdu. Nog niet bijgekomen van de pittige klim, raak je in de ban van een bijna hallucinerend beeld: een peilloze diepte van een onbeschrijfelijke grilligheid. Tientallen meters lager dagen stalen kettingen je uit met schijnbare houvast. Moet ik hierin afdalen? In de diepte van het met steile wanden omgeven keteldal lijken de wandelaars die je voorgingen te verdwijnen in het donkere gat van het ‘Circus van de eenzaamheid’. Er is maar één oplossing: ervoor gaan. Na de afdaling van tweehonderd meter doorkruis je het dal en mag je opnieuw via kabels, ladders en met blote handen steil omhoog klimmen naar de Bocca Minuta (2218 meter), het op een na hoogste punt van de GR-20. De Cirque is een waar klauterwalhalla. 

Alpien klimaat
De warmte in de zomer en het rotsachtige terrein maken de mooiste wandeltocht van Europa meteen ook de zwaarste. De dagafstanden zijn korter dan in de Écrins, maar de hoogteverschillen extremer door het steile karakter. Gewone vlakke wandelpaden zijn schaars. Lopen over granieten rotsblokken, stenige bergpaadjes en los gruis en klauteren langs kettingen en ijzeren ladders vraagt om een vaste voet en concentratie bij iedere stap. Op hoogten boven de 1400 meter is de warmte goed te verdragen, zeker als je vroeg vertrekt en je je kunt opfrissen bij een van de vele bergmeertjes. In juni en begin september is het koeler. In de Corsicaanse bergen heerst een alpien klimaat. Aangezien het pad regelmatig boven de tweeduizend meter komt, kan Moeder Natuur verrassen met storm en temperatuurdalingen tot wel dertig graden. 

Tevreden terugkijken
De accommodaties in het nationale park zijn zeer basic, maar gelegen op beeldschone locaties. Je slaapt afwisselend in een berghut van de parkorganisatie, een privéhuisje of in het onderkomen van een schaapherder. Bij grote drukte in de kleine berghutten slaap je misschien een keer in een klaarstaande tent. Een douche is niet op elke locatie aanwezig. Beide reizen beginnen en eindigen in een hotel. In samenwerking met een lokale organisatie maakt SNP van de GR-20 een bikkeltocht om van te genieten. Over vaak lange omwegen wordt je hoofdbagage vervoerd tussen de accommodaties die per auto bereikbaar zijn. Alle maaltijden, vanaf het aankomstdiner tot ontbijt op de laatste dag, zijn volledig verzorgd. Met uitzondering van het diner in het charmante havenstadje Calvi. Daar kies je vast liever zelf uit de vele restaurantjes om het voltooien van de GR 20 uitgebreid te vieren. Hier kun je tevreden terugkijken naar de bergen, slenteren langs de haven en zwemmen in het kraakheldere water van de Middellandse Zee. 

Ecrins
8-daagse trektocht langs hotels, gite d'étape en berghut

Corsica GR-20 Noord
8-daagse trektocht langs berghutten, herdershutten, gite d'étape en hotels
Corsica GR-20 Zuid
8-daagse trektocht langs berghutten, herdershutten, gite d'étape en hotel